Gabriels – Angels & Queens

Deze plaat is niets minder dan een meesterwerk. Maar de weg er naartoe is lang en telt vele stappen. Keer op keer zitten wij als kinderen te smachten en te wachten op dit cadeau. Pas na twee jaar is de mijlpaal bereikt. Vanaf juli van dit jaar kunnen wij genieten van het album in zijn definitieve vorm.

Wat vooraf ging
In 2011 doet een beetje een dikke jongen mee aan American Idol. Hij eindigt niet onverdienstelijk in de top vijf. Hij heet Jacob Lusk. Verder is er niet veel aan de hand. Hij schopt het tot achtergrondzanger bij Diana Ross, St. Vincent en Beck. Lusk blijkt een prima zanger. Hij groeit op met gospel en traint zijn stembanden in de kerk. Bij een inzing-klus voor een reclamespot ontmoet hij regisseur Ryan Hope en soundtrack-componist Ari Balouzian. Het klikt. Ze besluiten een trio te vormen. Die vernoemen ze naar de straat in het dorpje Bishopwearmouth waar Ryan Hope is opgegroeid. Niet geheel toevallig is het ook de naam van een aartsengel.

Stap één
In de zomer van 2021 brengt Gabriels een EP uit: Love And Hate In A Different Time. Afgaand op de titel denk je dat je te maken hebt met de zoveelste retro-soul act, maar niets is minder waar. Er is iets mysterieus aan de hand. De nummers op de EP lijken wel gruizig alsof ze uit een vergeten archief vol wax-platen uit de jaren dertig zijn opgerakeld, maar tegelijkertijd klinken ze puntgaaf en hypermodern. ‘Uncanny’ is de juiste typering. Gabriels is tijdloos. Heel veel is ondefinieerbaar aan deze band, maar één ding staat als een paal boven water. Jacob Lusk heeft een stem als een klok – sensueel, kwetsbaar en krachtig tegelijk – en zijn bereik is onwaarachtig. De muziek is een natuurlijke mix van soul, gospel, r&b en een beetje disco. Hope en Balouzian blijven trouw aan hun achtergronden: de muziek klinkt ultiem filmisch. Maar rudimentair. Gabriels is een ruwe diamant. Je weet zeker dat ze gaan uitgroeien tot iets heel moois. Elton John hoort dat ook. Hij noemt dit ‘the most seminal record I’ve heard in the past ten years’. 

Stap twee
Kort daarna wordt de clip van het nummer Love And Hate In A Different Time gelanceerd. Het filmpje begint in volkomen stilte, met beelden van Thomas Edison uit 1894. Hij filmde de ‘Buffalo dans’ van de Sioux-indianen. Het was voor het eerst dat oorspronkelijke Amerikanen op film te zien zijn. Vanaf dan gaan we chronologisch door de geschiedenis van dans en film heen. We zien flarden Fred Astaire en The Shoot Horses, Don’t They?. We gaan van Woodstock en Wattstax via rollerdisco, line-dance en breakdance naar Vogueing en rave. Maar opeens – BAM! – is het voorbij. Dan zien we een #BlackLivesMatter demonstratie op straat. In het midden van de groep staat Jacob Lusk te zingen met een megafoon in zijn hand. Hij brengt een huiveringwekkende versie van Strange Fruit van Billie Holiday. De tranen staan je in de ogen.


Stap drie
Je weet genoeg nu. Een jaar later staat Gabriels op festival Down The Rabbit Hole. Daar moet je bij zijn. Al je vrienden staan bij S10 dus je gaat in je eentje. De festivaltent is stampvol en Gabriels speelt een dampende set. Het is dat er geen muren zijn, anders zou het zweet er vanaf druipen. Zanger Jacob Lusk is zó goed. Moeiteloos haalt hij elke noot van de inmiddels twee uitgebrachte EP’s. Met zijn charisma weet hij zelfs iedereen die buiten de tent moet staat te betoveren. Dat dit geen uitzondering is bewijst Gabriels een paar maanden later op festival Le Guess Who. 

Stap vier
Na de zomer van 2022 ziet Angels & Queens Part I het licht. De plaat heeft een hoes met een verstilde foto van Jacob Lusk in pak, op zijn knieën middenin een meer. Wordt hij hier gedoopt? Hij laat het zelf in het midden. Angels & Queens Part I telt zeven nummers en klokt op precies 27 minuten en 29 seconden. Is dit nou een album of een EP? Ook dat laat Gabriels in het midden. Het maakt je ook niet uit. Elke seconde telt. Die zeven nummers zijn weergaloos. Het bezwerende Taboo is intens en donker. Het doet je denken aan Nina Simone. Het titelnummer met troostende strijkers heeft precies de juiste cadans. De timing van Lusk is daar fijnzinnig. Je hoort hoe hij een paar tellen inhoudt voordat hij uitbarst in zijn pleidooi: “Somebody help me!” Het zijn dit soort subtiliteiten die het onderscheid maken tussen goed en geweldig. En dan heb je nog het dramatisch slepende The Blind met trage percussie, een licht elektronische backing en de door-merg-en-been-gaande falsetto van Jacob Lusk. Poeh. If You Only Knew is een ontroerende pianoballad geschreven vanuit het perspectief van Lusk’s overleden manisch-depressieve peetzuster. De productie is ook niet zo gruizig meer. Dat is te danken aan vaste Kendrick Lamar-medewerker Mark Anthony Spears alias Sounwave.

Stap vijf
Gabriels wordt te groot voor Le Guess Who en Down The Rabbit Hole. De band performt in de zomer van 2022 op North Sea Jazz en op Glastonbury. Zowel Gabriels als Jacob Lusk stelen de show op het Engelse megafestival. Gabriels als band speelt Glastonbury plat. De meeslepende mix van soul, gospel, vintage jazz, r&b en disco lijkt een definitieve vorm te hebben bereikt. Alles is uitgebalanceerd. Na dit optreden mag de zanger komen opdraven bij de grootscheepse afscheidsshow van Elton John op hetzelfde festival. Jacob Lusk zingt een gloedvolle versie van Elton John’s Are You Ready For Love?. Supersterstatus lijkt binnen handbereik.  


Stap zes
Rond dezelfde tijd ligt de definitieve versie van Angels & Queens in de winkels. Het zijn de zeven nummers van het deel in dat in 2022 uitkwam plus vijf nieuwe songs en een herbewerking. Allemaal even prachtig. Die herbewerking is van Love And Hate In A Different Time, dat nu nog meer disco wordt. Dat is prima. Openingsnummer Offering begint als lekker droge jazz maar uiteindelijk pakt een groot gospelkoor uit. En een van de hoogtepunten is het dubbelnummer Professional/We Will Remember waarin Lusk zich eerst op zijn meest kwetsbaar en daarna op zijn meest krachtig betuigt. De warmbloedige plaat eindigt – net als het eerste deel – met het doorleefde nummer Mama. Zo fraai… De laatste worden van de plaat zijn “It’s gonna be alright”.

Stap zeven
Definitief kan altijd nog definitiever. Na een tijdje verschijnt Angels & Queens ook in een Deluxe-versie. Je hoort nog eens zes nummers die de eerste twee rondes niet haalden, een overbodige mix van Love And Hate… en een tenenkrommende uitvoering van de evergreen Spanish Harlem. Nee, de echte meerwaarde van de Deluxe-uitgave zit ‘m in vier livetracks die zijn opgenomen op Glastonbury. Met name Professional/We Will Remember is de moeite waard.

Stap acht
Stap acht is Angels & Queens Part III? Of een heel nieuw project? Hopelijk hoeven we dit keer niet zo lang te wachten en te smachten.

Alle beste albums van 2023:

Laat een reactie achter